HowTo: Check and Change File Encoding In Linux

The Linux administrators that work with web hosting know how is it important to keep correct character encoding of the html documents.

From the following article you’ll learn how to check a file’s encoding from the command-line in Linux.

You will also find the best solution to convert text files between different charsets.

I’ll also show the most common examples of how to convert a file’s encoding between CP1251 (Windows-1251, Cyrillic), UTF-8, ISO-8859-1 and ASCII charsets.

Cool Tip: Want see your native language in the Linux terminal? Simply change locale! Read more →

Check a File’s Encoding

Use the following command to check what encoding is used in a file:

$ file -bi [filename]
Option Description
-b, --brief Don’t print filename (brief mode)
-i, --mime Print filetype and encoding

Check the encoding of the file in.txt:

$ file -bi in.txt
text/plain; charset=utf-8

Change a File’s Encoding

Use the following command to change the encoding of a file:

$ iconv -f [encoding] -t [encoding] -o [newfilename] [filename]
Option Description
-f, --from-code Convert a file’s encoding from charset
-t, --to-code Convert a file’s encoding to charset
-o, --output Specify output file (instead of stdout)

Change a file’s encoding from CP1251 (Windows-1251, Cyrillic) charset to UTF-8:

$ iconv -f cp1251 -t utf-8 in.txt

Change a file’s encoding from ISO-8859-1 charset to and save it to out.txt:

$ iconv -f iso-8859-1 -t utf-8 -o out.txt in.txt

Change a file’s encoding from ASCII to UTF-8:

$ iconv -f utf-8 -t ascii -o out.txt in.txt

Change a file’s encoding from UTF-8 charset to ASCII:

Illegal input sequence at position: As UTF-8 can contain characters that can’t be encoded with ASCII, the iconv will generate the error message “illegal input sequence at position” unless you tell it to strip all non-ASCII characters using the -c option.

$ iconv -c -f utf-8 -t ascii -o out.txt in.txt
Option Description
-c Omit invalid characters from the output

You can lose characters: Note that if you use the iconv with the -c option, nonconvertible characters will be lost.

Very common situation for ones who work inside the both Windows and Linux machines.

This concerns in particular Windows machines with Cyrillic.

You have copied some file from Windows to Linux, but when you open it in Linux, you see “Êàêèå-òî êðàêîçÿáðû” – WTF!?

Don’t panic – such strings can be easily converted from CP1251 (Windows-1251, Cyrillic) charset to UTF-8 with:

$ echo "Êàêèå-òî êðàêîçÿáðû" | iconv -t latin1 | iconv -f cp1251 -t utf-8
Какие-то кракозябры

List All Charsets

List all the known charsets in your Linux system:

$ iconv -l
Option Description
-l, --list List known charsets

5 Replies to “HowTo: Check and Change File Encoding In Linux”

  1. Thank you very much. Your reciept helped a lot!

  2. I am running Linux Mint 18.1 with Cinnamon 3.2. I had some Czech characters in file names (e.g: Pešek.m4a). The š appeared as a ? and the filename included a warning about invalid encoding. I used convmv to convert the filenames (from iso-8859-1) to utf-8, but the š now appears as a different character (a square with 009A in it. I tried the file command you recommended, and got the answer that the charset was binary. How do I solve this? I would like to have the filenames include the correct utf-8 characters.
    Thanks for your help–

  3. Вообще-то есть 2 утилиты для определения кодировки. Первая этo file. Она хорошо определяет тип файла и юникодовские кодировки… А вот с ASCII кодировками глючит. Например все они выдаются как буд-то они iso-8859-1. Но это не так. Тут надо воспользоваться другой утилитой enca. Она в отличие от file очень хорошо работает с ASCII кодировками. Я не знаю такой утилиты, чтобы она одновременно хорошо работала и с ASCII и с юникодом… Но можно совместить их, написав свою. Это да. Кстати еnca может и перекодировать. Но я вам этого не советую. Потому что лучше всего это iconv. Он отлично работает со всеми типами кодировок и даже намного больше, с различными вариациями, включая BCD кодировки типа EBCDIC(это кодировки 70-80 годов, ещё до ДОСа…) Хотя тех систем давно нет, а файлов полно… Я не знаю ничего лучше для перекодировки чем iconv. Я думаю всё таки что file не определяет ASCII кодировки потому что не зарегистрированы соответствующие mime-types для этих кодировок… Это плохо. Потому что лучшие кодировки это ASCII.
    Для этого есть много причин. И я не знаю ни одной разумной почему надо пользоваться юникодовскими кроме фразы “США так решило…” И навязывают всем их, особенно эту utf-8. Это худшее для кодирования текста что когда либо было! А главная причина чтобы не пользоваться utf-8, а пользоваться ASCII это то, что пользоваться чем-то иным никогда не имеет смысла. Даже в вебе. Хотите значки? Используйте символьные шрифты, их полно. Не вижу проблем… Почему я должен делать для корейцев, арабов или китайцев? Не хочу. Мне всегда хватало русского, в крайнем случае английского. Зачем мне ихние поганые языки и кодировки? Теперь про ASCII. KOI8-R это вычурная кодировка. Там русские буквы идут не по порядку. Нормальных только 2: это CP1251 и DOS866. В зависимости от того для чего. Если для графики, то безусловно CP1251. А если для полноценной псевдографики, то лучше DOS866 не придумали. Они не идеальны, но почти… Плохость utf-8 для русских текстов ещё и в том, что там каждая буква занимает 2 байта. Там ещё такая фишка как во всех юникодах это indian… Это то, в каком порядке идут байты, вначале младший а потом старший(как в памяти по адресам, или буквы в словах при написании) или наоборот, как разряды в числе, вначале старшие а потом младшие. А если символ 3-х, 4-х и боле байтов(до 16-ти в utf-8) то там кол-во заморочек растёт в геометрической прогрессии! Он ещё и тормозит, ибо каждый раз надо вычислять длину символа по довольно сложному алгоритму! А ведь нам ничего этого не надо! Причём заметьте, ихние англицкие буквы идут по порядку, ничего не пропущено и все помещаются в 1-м байте… Т.е. это искусственно придуманые штуки не для избранных америкосов. Их это вообще не волнует. Они разом обошли все проблемы записав свой алфавит в начало таблицы! Но кто им дал такое право? А все остальные загнали куда подальше… Особенно китайцев! Но если использовать CP1251, то она работает очень быстро, без тормозов и заморочек! Так же как и английские буквы…
    а вот дальше бардак!!! Правда сейчас нам приходится пользоваться этим utf-8, Нет систем в которых бы системная кодировка была бы ASCII. Уже перестали делать. И все файлы системные именно в uft-8. А если ты хочешь ASCII, то тебе придётся всё время перекодировать. Раньше так не надо было делать. Надеюсь наши всё же сделают свою систему без ихних штатовких костылей…

    1. Уважаемый Анатолий, огромнейшее Вам спасибо за упоминание enca!!! очень помогла она мне сегодня. Хотя пост Ваш рассистский и странный, но, видимо, сильно наболело.

  4. thanks for this. i did some further reading in man file because I wanted a list of all files by file type.
    file -i *.* >file_encoded_list.txt
    will give a list containing the file names and the file types that can be sorted and searched.

Leave a Reply